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L'invention de la réalité virtuelle : une révolution technologique et artistique

Dans le monde des nouvelles technologies, la réalité virtuelle est aujourd’hui un incontournable. Cet outil permet d’immerger l’utilisateur dans un univers tridimensionnel simulé via un casque spécialisé. Toutefois, derrière cette technique si moderne, se cache l’histoire de l’invention de la réalité virtuelle longue de plusieurs décennies. Mais qui a réellement inventé la réalité virtuelle ? L’évolution de cette innovation technologique s’étend sur près d’un siècle, avec diverses contributions notables.

Les prémices de la réalité virtuelle : le cinéma et le théâtre

Bien avant l’apparition des premiers casques de réalité virtuelle, certains précurseurs ont cherché à immerger les spectateurs au cœur de leurs œuvres, qu’il s’agisse du théâtre, du cinéma ou encore des expositions. Parmi ces innovations marquantes, figure notamment le Sensorama, imaginé par Morton Heilig en 1957. Cette machine offrait une expérience multisensorielle couplant images, sons, vibrations et odeurs afin de plonger l’utilisateur dans une forme de réalité augmentée. Un procédé novateur à l’époque, considéré comme l’une des premières tentatives de réalité virtuelle.

Des inventions visionnaires : panoramas, séries TV et films immersifs

Au fil des années, différents projets ont vu le jour avec pour objectif de donner aux spectateurs l’impression d’être transportés dans un autre univers. Les panoramas du XIXe siècle et la série télévisée le Palais des Mirages, par exemple, ont tous deux cherché à créer une illusion de réalité à 360 degrés. Plus près de nous, les films stéréoscopiques (Cinéma en relief) des années 50 ont également été pionniers dans ce domaine en proposant des expériences cinématographiques en 3D.

Machine Sensorama. Source Basso, Alessandro. 2017.
Machine Sensorama. Source Basso, Alessandro. 2017.

Les premiers pas techniques de la réalité virtuelle

Il fallut attendre les années 60 pour que les avancées technologiques permettent l’essor réel de la réalité virtuelle. C’est au sein de cette décennie foisonnante d’inventions et d’idées visionnaires que l’on peut trouver les premières traces des dispositifs modernes.

L'essor des ordinateurs et le concept de réalité augmentée

Le développement des calculateurs électroniques, notamment grâce à l’invention du transistor et de circuits intégrés, a rendu possible l’émergence du concept de réalité augmentée. En effet, les premières simulations graphiques, bien que rudimentaires, sont apparues durant cette période. Au cours des années 60 et 70, les chercheurs ont alors commencé à travailler sur la convergence entre la simulation électronique et l’immersion sensorielle, ouvrant ainsi la voie à la réalité virtuelle moderne.

La naissance des casques de réalité virtuelle

C’est véritablement dans les années 80 que le terme « réalité virtuelle » fut inventé et que les premiers prototypes de casques VR virent le jour. Cette innovation a été le fruit du travail de plusieurs chercheurs et entreprises.

Ivan Sutherland et l'apparition des premiers dispositifs de visualisation immersifs

Le pionnier de cette technologie est sans conteste Ivan Sutherland, qui développa en 1968 avec Bob Sproull le tout premier système de visualisation immersif : The Sword of Damocles. Cet appareil suspendu au plafond, permettait à l’utilisateur d’évoluer dans un espace virtuel en temps réel grâce à la vision stéréoscopique. Bien que très rudimentaire, ce dispositif constitue les bases de la réalité virtuelle moderne.

Ivan Sutherland, met au point le premier casque de réalité virtuelle, qu’il nommera l”Épée de Damoclès”
Ivan Sutherland, met au point le premier casque de réalité virtuelle, qu’il nommera l”Épée de Damoclès”

Jaron Lanier et l'essor commercial des casques VR

Si Ivan Sutherland est à l’origine des premiers systèmes de visualisation immersifs, c’est Jaron Lanier qui fut véritablement à l’origine de la démocratisation du terme « réalité virtuelle » et de l’essor des premiers casques grand public. Fondateur de la société VPL Research (Virtual Programming Languages) en 1984, il contribua largement au développement de cette technologie en créant notamment les premiers gants de données, destinés à interagir avec les mondes virtuels.

La propagation de la réalité virtuelle dans la société actuelle

Aujourd’hui, la réalité virtuelle se trouve partout, autour de nous : dans les domaines du divertissement avec les jeux vidéo et les attractions, dans le domaine médical pour la formation des chirurgiens ou encore dans la formation professionnelle pour simuler des situations complexes. Voici quelques exemples d’applications de la VR :

  • Le domaine du jeu vidéo et des loisirs interactifs
  • La formation médicale et la chirurgie
  • Les applications pour le bien-être et la relaxation
  • La simulation aéronautique et l’entraînement militaire

L'histoire de la réalité virtuelle

En somme, l’histoire de la réalité virtuelle est longue et riche en rebondissements. De pionniers visionnaires tels qu’Ivan Sutherland et Morton Heilig à son adoption massive dans les industries d’aujourd’hui, cette technologie révolutionnaire continue d’évoluer et de façonner notre manière d’appréhender et d’interagir avec le monde qui nous entoure.

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